Charles de Gaulle: Líder de Francia en tiempos de guerra

La agitación de la Segunda Guerra Mundial hizo héroes y nombres familiares de muchos en el ejército, la mayoría de los cuales ya estaban en posiciones de poder militar y cuyas decisiones y acciones moldearon las políticas y direcciones militares de sus países. Charles de Gaulle, sin embargo, mantuvo una posición de relativa oscuridad dentro de su ejército. Es decir, hasta que los alemanes invadieron su tierra natal en mayo de 1940.

En su juventud, de Gaulle estaba interesado, por encima de todo, en el destino de Francia, ya sea como sujeto de la historia o como afectaba su participación en la vida pública. Nacido en Lille en 1890 y creciendo en París, era hijo de un padre tradicionalista y una madre que, en sus memorias, De Gaulle describió como una «pasión intransigente por su país, igual a su piedad religiosa». Se unió al ejército en 1909 y, como se requería entonces, sirvió en las filas durante un año. En 1910 ingresó en la academia militar de Saint-Cyr. Su primera asignación al 33º Regimiento de Infantería lo puso en contacto con el coronel Henri Pétain. Pétain más tarde ascendería al rango de mariscal del ejército y se convertiría en el salvador de Francia en Verdún durante la Primera Guerra Mundial. Durante la Primera Guerra Mundial, De Gaulle aprendió de primera mano la dura realidad del combate. Fue herido tres veces y pasó los últimos 32 meses de la guerra como prisionero.

Entre guerras, de Gaulle participó en una breve campaña en Polonia y sirvió como instructor de historia en Saint-Cyr. Fue aquí donde se ganó una reputación como escritor militar y teórico táctico. En una de sus obras publicadas, El Ejército del Futuro, expuso su teoría sobre la necesidad de un ejército mecanizado y el futuro de la guerra de tanques. Aunque muchas de sus teorías fueron ridiculizadas por el antiguo establishment militar, finalmente fue enviado al Secretariat Général de la Défence Nationale, el personal de asesoramiento militar del primer ministro francés. Esa asignación le dio a De Gaulle una idea del funcionamiento de su gobierno y cultivó su cinismo por el sistema político de Francia. Fue aquí también donde comenzó a formular lo que más tarde se convertiría en su doctrina política.

Francia no era diferente de los otros participantes en la Gran Guerra en su deseo de evitar que tal evento volviera a suceder. Los campos de exterminio la habían desangrado de su juventud y vitalidad. La depresión de la década de 1930 había afectado a su pueblo el resto del mundo. No existía el firme liderazgo necesario para ayudar en la recuperación. De hecho, bajo su sistema parlamentario, Francia tuvo 14 gobiernos formados entre 1932 y 1937. El bienestar social se convirtió en la prioridad de su pueblo y de su gobierno. Durante esos mismos años, a través de la zona desmilitarizada del Rin, su vecino comenzó de nuevo a dominar. Adolf Hitler había sacado a Alemania de la Depresión con un fuerte programa económico y había comenzado secretamente el rearme de sus fuerzas armadas.

Francia no ignoraba la recuperación de su vecino, pero sentía que el Tratado de Versalles contendría las energías de Alemania. Preocupada por sus problemas sociales, Francia hizo poco para modernizar o expandir su ejército. Para apaciguar a los alarmistas militares, se construyó una serie de fortificaciones llamadas Línea Maginot a un gran costo como seguro contra la agresión del este. De Gaulle, testigo de la modernización del ejército alemán, se convirtió en un defensor del desarrollo de divisiones blindadas motorizadas. Argumentó que por una fracción de lo que costaba la línea Maginot, Francia podría equipar y desplegar varias divisiones blindadas. Sus apelaciones cayeron, en su mayor parte, en oídos sordos. Encontró una mente abierta en Paul Reynaud, miembro de la Cámara de Diputados. Reynaud también vio la necesidad de modernizar las fuerzas francesas, pero no pudo persuadir a otros miembros del gobierno para que apoyaran sus puntos de vista. Cuando Reynaud sucedió a Edouard Daladier como jefe de Estado en marzo de 1940, ya era demasiado tarde para evitar la tragedia que se avecinaba.

Así, en mayo de 1940, cuando el gigante alemán giró hacia el oeste y retumbó hacia Francia, el ejército francés se encontró totalmente desprevenido. La Línea Maginot fue anulada, dejando totalmente inútil la tan cacareada línea de defensa de Francia. Demasiado tarde para ser efectivo, de Gaulle recibió el mando de la 4.ª División Blindada el 11 de mayo y el comandante del frente noreste, General Alphonse Georges, le dijo: «Aquí está su oportunidad de actuar.»A pesar de que la división era recién formada e inexperta, de Gaulle montó un contraataque, solo para ser rápidamente desechado por el avance alemán. Reagrupándose dos días más tarde, intentó renovar su ataque y de hecho penetró en la línea alemana, pero se le ordenó que desistiera ya que su división era necesaria en otro lugar. Reynaud recompensó sus esfuerzos nombrando a De Gaulle subsecretario de guerra.

En su nuevo cargo, de Gaulle se enfrentó a la desesperación y la indecisión de los líderes franceses. Reynaud envió a De Gaulle a Inglaterra con una súplica para enviar más fuerzas y aviones británicos. Sin embargo, el primer ministro Winston Churchill ya estaba resignado al hecho de que Francia caería. Aseguró a De Gaulle que haría lo que pudiera, pero explicó que Gran Bretaña estaba mal preparada para la guerra y no podía enviar más ayuda a los franceses a expensas de la defensa de su propio país.

Al regresar a Francia, de Gaulle encontró al gobierno empacando y preparándose para huir de París ante el avance alemán. El estado mayor se inclinaba hacia la llamada del mariscal Pétain a capitular. De Gaulle intentó persuadir a Reynaud de relevar al general Maxime Weygand, el comandante supremo francés, en favor de un comandante que estaba más decidido a luchar. Reynaud finalmente consintió, pero unas horas más tarde de Gaulle descubrió que Reynaud había cambiado de opinión y que él también se estaba inclinando hacia un armisticio.

Churchill hizo una visita rápida, y durante las reuniones posteriores entre los dos gobiernos mostró simpatía pero no hizo ningún compromiso. Las reuniones gubernamentales y militares celebradas después de la partida de Churchill convencieron a De Gaulle de que los líderes franceses iban a capitular. El propio De Gaulle reconoció a regañadientes la inutilidad de salvar a Francia metropolitana y comenzó a abogar por mudarse a las colonias francesas del norte de África o consolidarse en la región bretona para continuar la lucha. El primer ministro Reynaud envió de nuevo a De Gaulle a Inglaterra en un esfuerzo por conseguir transporte para la evacuación. Llevaba consigo el mensaje de que si Francia no podía aferrarse al continente europeo, continuaría la lucha en el norte de África. La recepción británica, aunque cortés, fue negativa y dejó a De Gaulle con la sensación vacía de que los aliados de Francia la estaban abandonando. De Gaulle también se dio cuenta de que no iba a haber ningún «Reducto Bretón» o puesto en África. A su regreso, un cansado pero decidido de Gaulle informó formalmente a Reynaud de su decisión de irse a Gran Bretaña para continuar la lucha. Reynaud le dio a De Gaulle 100.000 francos de fondos secretos, cuyo propósito no está registrado. Al día siguiente de Gaulle partió hacia Inglaterra, «llevando en este pequeño avión», escribió Churchill, » el honor de Francia.’

Muchos críticos de de Gaulle afirmaron que era un traidor. El gobierno de Vichy incluso lo condenó a muerte en rebeldía. De Gaulle consideraba que todos los que servían al gobierno de Vichy eran los verdaderos traidores. Su arrogancia era legendaria entre los Aliados, y afirmó a todos los que escuchaban que él era el único verdadero gobierno francés. El presidente Franklin D. Roosevelt comentó a menudo: «A veces piensa que es Juana de Arco y a veces piensa que es Clemenceau.»

Churchill toleró y calmó su ego mientras De Gaulle era un invitado del gobierno británico. De Gaulle fue tolerado en parte porque era el único francés en ese momento que tendría una remota posibilidad de influir en los partisanos franceses cuando se necesitara su ayuda y en parte porque el gobierno británico simpatizaba con su difícil situación.

En sus memorias De Gaulle pintó una imagen de una población francesa traicionada por sus líderes y rogando por su liderazgo. En realidad, muchos franceses patriotas no tenían las oportunidades que disfrutaba. Se le dio el uso de la BBC (British Broadcasting Corporation) para sus transmisiones de propaganda de Francia combatiente al continente, así como asistencia aliada en el suministro de transporte y equipo para sus seguidores. Al principio, la mayoría de los grupos patrióticos y partisanos franceses no apoyaron a De Gaulle a pesar de sus primeras afirmaciones.

De Gaulle exigió que los aliados lo trataran a él y a sus seguidores como socios de pleno derecho, para incluir armas y el mando de las tropas. Su curiosidad por quedar al margen de la invasión aliada del Norte de África francés y la posterior invitación a ayudar al general Henri Giraud a formar un comité para supervisar las colonias francesas llevó a una reprimenda de Churchill. Al llegar a Argel, de Gaulle fue insultado por las medidas de seguridad que se tomaron, incluido su secuestro en una villa requisada rodeada de alambre de púas. Dejó que su insatisfacción fuera conocida por Churchill, quien estalló: «¡Este es un país ocupado!’

Se unió a regañadientes a Giraud para formar un comité de gobierno bajo las directrices establecidas por los Aliados. De Gaulle despreciaba a Giraud y a su pueblo por su lealtad previa al gobierno de Vichy y rápidamente los eliminó del comité, ganando el control completo para sí mismo. Informó a los Aliados que las colonias norteafricanas eran francesas soberanas y que eran bienvenidas siempre y cuando continuaran apoyándolo a él y a su misión de liberar a Francia. En realidad, de Gaulle tenía poco para respaldar tal afirmación. No controlaba a los militares. Las unidades militares francesas aún obedecían a Giraud y lucharon junto a los aliados durante toda la campaña africana. Los aliados también proporcionaron la comida y el material necesarios para mantener a las colonias. Churchill escribió: «Me molestaba su comportamiento arrogante. Aquí estaba, un refugiado, un exiliado de su propio país condenado a muerte, en una posición totalmente dependiente de la buena voluntad del gobierno británico, y ahora también de los Estados Unidos. Los alemanes habían conquistado su país. No tenía un punto de apoyo real en ninguna parte. No importa, desafió a todos.’

De Gaulle creía que si hubiera sido incluido en la planificación de la invasión del norte de África, se habría producido menos derramamiento de sangre. No fue incluido en el plan de invasión porque los estadounidenses contaban con el apoyo de los africanos franceses y la débil oposición del gobierno de Vichy. De Gaulle fue considerado un traidor por ambos grupos, y la cooperación francesa no fue posible con su participación. De Gaulle hizo poco para ganarse el cariño de estos grupos. Derramó sangre francesa en su desastroso intento de tomar el puerto de Dakar en octubre de 1940, acusando al gobierno de Vichy de «abusar del valor y la disciplina de quienes estaban sometidos a ellos». En su intento de escapar del dominio de los Aliados y establecer territorio francés Libre, de Gaulle montó una serie de pequeñas campañas para liberar Ecuatoria francesa, causando muchas bajas con muy pocos resultados estratégicos. Su decisión de luchar contra sus propios compatriotas en lugar de los alemanes hizo poco para disipar la afirmación de Vichy de que de Gaulle era un traidor. No fue hasta que el gobierno de Vichy comenzó a colaborar abiertamente con sus amos alemanes que sus compatriotas comenzaron a buscar el liderazgo de De Gaulle.

A lo largo de la guerra, de Gaulle hizo demandas a los Aliados en nombre de Francia, la mayoría de las cuales fueron ignoradas. Cuando se hizo evidente que la liberación de París era posible, de Gaulle informó al General Dwight D. Eisenhower que si Eisenhower no ordenaba la toma de París, de Gaulle ordenaría al General francés Philippe LeClerc y a la 2ª División Blindada Francesa, adscrita al comando del General estadounidense Courtney Hodges en Argentan, tomar París. El plan de Eisenhower era evitar París en favor de un movimiento hacia el este, y se negó a separar LeClerc de de Gaulle. Sólo después de enterarse de que los alemanes que ocupaban París tenían órdenes de destruir la ciudad, Eisenhower emitió la orden para que LeClerc se dirigiera a París con el fin de evitar una crisis política. A última hora de la tarde del 25 de agosto de 1944, el general Charles de Gaulle llegó a París con el aplauso de miles de personas. Solo una cosa empañó su regreso triunfal. El documento de rendición, que iba a ser firmado por el general alemán derrotado y LeClerc, había sido alterado para incluir las firmas de los líderes de la resistencia francesa, así como de un notable líder comunista. De Gaulle se enfureció y reprendió a LeClerc por permitir que sucediera. Olvídese del hecho de que los comunistas y los combatientes de la resistencia habían llevado a cabo la guerra en casa mientras de Gaulle consolidaba su poder en otros lugares; de Gaulle no iba a compartir el poder que tanto apreciaba.

A pesar de ser un general francés, de Gaulle nunca recibió el mando de un ejército aliado, francés o de otro tipo. Su temprana reputación como táctico y teórico nunca fue puesta a prueba a gran escala. Construyó una base de poder para el eventual establecimiento de un gobierno francés e intentó procurarle a Francia el estatus de un igual de pleno derecho entre los Aliados victoriosos hasta el final de la guerra. Su trato por parte de los aliados, especialmente el rechazo de los Estados Unidos, amargó a De Gaulle. Aunque Francia participó en la ocupación de una Alemania dividida, de Gaulle no fue invitado a las Tres Grandes conferencias en Potsdam y Yalta. Su deseo de que Francia volviera a su antigua gloria y poder se convirtió en una obsesión.

En 1944, el gobierno provisional de De Gaulle se hizo cargo de la Francia liberada. Ineficaz, su principal logro fue la construcción de la moral. Renunció en 1946 por una disputa sobre cuál debería ser la composición del nuevo gobierno. De Gaulle quería una presidencia fuerte que no respondiera ante la asamblea general elegida. Triunfó el impulso por una asamblea general más fuerte. Intentó una reaparición en 1947, pero nunca fue capaz de lograr la mayoría que necesitaba, y después de una lucha de seis años se retiró. En 1958, con problemas económicos cada vez mayores y una amarga disputa sobre la independencia de Argelia, Francia pidió una vez más a De Gaulle que liderara. Nombrado primer ministro, se le dio una gran autoridad, y la historia le ha acreditado con la mejora de la economía y la solución de la crisis argelina. En realidad, el ojo de De Gaulle estaba fijo en los asuntos exteriores. La reactivación económica fue en realidad el resultado de los esfuerzos del anterior partido gobernante y el fortalecimiento general de las economías europeas. Su visión de Francia regresando como una potencia mundial nunca se concretó. Una por una, las colonias africanas por las que luchó tan duro durante la guerra buscaron y obtuvieron la independencia. El intento de De Gaulle de aferrarse a un imperio en ruinas llevó a Francia a un largo y costoso conflicto en el sudeste asiático, un conflicto que su país no podía permitirse.

Desairado por las otras naciones europeas en su campaña para colocar a Francia como líder de la comunidad europea, de Gaulle dirigió a Francia hacia la independencia de sus vecinos en la década de 1960. Renunció en 1969 después de que un referéndum diseñado para darle un mayor poder constitucional fuera derrotado. Murió al año siguiente.

Este artículo fue escrito por Patrick Johnson y apareció originalmente en la edición de noviembre de 1993 de la revista World War II. ¡Para más artículos, suscríbase a la revista de la Segunda Guerra Mundial hoy mismo!