Althea Gibson devient la première joueuse noire aux championnats nationaux de tennis des États-Unis

Le août. Le 22 novembre 1950, Althea Gibson devient la première personne noire à jouer au tournoi de tennis des États-Unis. Elle est entrée dans la compétition debout 5 pieds 11, avec un premier pas rapide, un solide service de la main droite et la capacité de couvrir le court d’une manière que les autres ne faisaient pas aussi régulièrement.

En entrant dans la compétition, Gibson avait déjà fait ses preuves au championnat national de tennis féminin noir — remportant l’événement à deux reprises et confiant la jeune femme de 23 ans qu’elle serait admise aux Championnats nationaux des États-Unis de 1950. Mais il a fallu le soutien de la quadruple championne des Nationaux des États-Unis, Alice Marble, pour que Gibson reçoive une invitation.

Un article pour lequel Larry Schwartz a écrit ESPN.com inclus un extrait d’un article que Marble a écrit pour le numéro de juillet 1950 du magazine American Lawn Tennis: «  »Si Althea Gibson représente un défi pour la récolte actuelle de joueuses, alors il est juste qu’elles relèvent ce défi sur les courts », a écrit Marble. »

À ses débuts, Gibson a fait un travail léger de Barbara Knapp, la battant en sets droits. Le match de deuxième tour de Gibson a offert beaucoup plus de défi et d’excitation, après qu’elle se soit remise d’une défaite pitoyable de 6-1 au premier set. Elle a cédé le premier set à Louise Brough, qui avait remporté les trois derniers Wimbledon.

Gibson l’a dominée dans le deuxième set, 6-3, et menait 7-6 dans le dernier set. Le match a été suspendu à cause d’un orage, et quand il a repris le lendemain, Gibson a perdu trois matchs consécutifs, perdant le match.

L'Américaine Althea Gibson joue contre Shirley Fry sur le court central de Wimbledon, à Londres, lors des quarts de finale féminins de 1956.'s Althea Gibson in play against Shirley Fry on the centre court at Wimbledon, London, during the 1956 women's quarter finals.

L’Américaine Althea Gibson en jeu contre Shirley Fry sur le court central de Wimbledon, à Londres, lors des quarts de finale féminins de 1956.

Reg Speller/Fox Photos/Getty Images

Deux ans plus tard, Gibson est la neuvième joueuse de tennis classée, et en 1956, elle devient la première noire à remporter les championnats de France. L’année suivante, elle remporte Wimbledon et les Internationaux des États-Unis, devenant la première personne noire à remporter l’un ou l’autre tournoi. En 1957, l’Associated Press fait d’elle la première femme noire élue Athlète féminine de l’année.

L’année suivante, elle défend à la fois les titres nationaux des États-Unis et de Wimbledon et est également élue Athlète féminine de l’année de l’AP.

Selon l’article de Schwartz :  » Sans elle « , explique Billie Jean King, lauréate de 12 titres du Grand Chelem en simple,  » cela n’aurait pas été si facile pour Arthur (Ashe) ou ceux qui ont suivi. »

Au total, Gibson a terminé avec 11 tournois du Grand Chelem et six titres en double. Elle détient une fiche de 53-9 — 16-1 à Wimbledon, 27-7 aux États—Unis, 6-0 aux Français et 4-1 aux Australiens – dans les tournois du Grand Chelem. Tout cela sur le chemin de l’intronisation au Temple de la Renommée Internationale du Tennis (1971) et au Temple de la Renommée Internationale des Sports Féminins (1980).

Alors qu’elle a connu un énorme succès sur le circuit, Gibson a fait face à une animosité similaire à la grande Jackie Robinson, qui a brisé la barrière des couleurs au baseball. Gibson n’était pas autorisée à séjourner dans des hôtels ni même à réserver un déjeuner en son honneur. Elle a également déclaré qu’elle ressentait le poids de représenter les Noirs américains dans un sport qui manquait de diversité.

« J’ai essayé de me sentir responsable envers les Nègres, mais c’était un fardeau sur mes épaules”, a déclaré Gibson en 1957. « Maintenant, je joue au tennis pour me faire plaisir, pas pour eux. »

Rhiannon Walker est rédactrice associée chez The Undefeated. Elle boit du lait au chocolat à la crème de vache Impertinente, possède une vaste collection de VHS Disney, et elle pourrait avoir une crise cardiaque si Frank Ocean ne laisse pas tomber son deuxième album.