Pemberton, John Stith

Le pharmacien américain John Stith Pemberton (1831-1888) est l’inventeur du Coca-Cola.

Pemberton n’était pas un bricoleur amateur. Il était l’un des pharmaciens et chimistes les plus prospères de son temps à Atlanta, en Géorgie, et il avait créé plusieurs produits largement distribués avant de commencer à travailler sur son idée de cola. Coca-Cola avait d’ailleurs un prédécesseur européen célèbre; il n’est pas apparu dans un moment de sérendipité dans le laboratoire de Pemberton. « Il est parfois dépeint comme un guérisseur errant », a déclaré le chercheur Monroe Martin King à Jack Hayes de Nation’s Restaurant News. « Mais le Dr Pemberton travaillait dans un laboratoire entièrement équipé et prétendait fabriquer toutes les préparations chimiques et pharmaceutiques utilisées dans les arts et les sciences. »Malgré ses autres réalisations, cependant, Pemberton serait probablement oublié aujourd’hui si ce n’était de son lien avec la boisson omniprésente surnommée plus tard la pause qui rafraîchit.

Formé comme « Steam Doctor”

John Stith Pemberton est né le 8 janvier 1831 dans la petite ville de Knoxville, en Géorgie, près de Macon, mais il a grandi principalement à Rome, dans les contreforts des Appalaches en Géorgie, et y a fréquenté des écoles. Son père, James Clifford Pemberton, était originaire de Caroline du Nord. Pemberton retourna à Macon pour s’inscrire au Reform Medical College of Georgia, où il suivit des cours de pharmacie et de médecine. Il a été formé comme soi-disant médecin de la vapeur dans un système conçu par le médecin et herboriste du Massachusetts Samuel Thomson — un système qui reposait sur des traitements à base de plantes et des bains de vapeur qui, croyait-on, aideraient les patients à se débarrasser de la maladie en transpirant abondamment. La pharmacie et la pratique de la médecine se chevauchaient considérablement dans ce système et dans de nombreuses autres méthodes médicales nouvelles du XIXe siècle. Il a obtenu son diplôme à Mâcon à l’âge de 19 ans.

Plus tard, Pemberton acquit un diplôme de pharmacie plus conventionnel, peut-être à Philadelphie. Au début des années 1850, Pemberton se lance dans une carrière médico-chirurgicale à Rome. Il épouse Ann Eliza Clifford Lewis, étudiante au Wesleyan College de Macon, et le couple déménage à Columbus, en Géorgie, en 1853. Ils eurent un fils, Charles, né l’année suivante. Toujours à la recherche d’opportunités financières plus grandes que celles offertes à un pharmacien de petite ville moyen, il a ouvert une entreprise de vente en gros et au détail vendant les matières premières pour les remèdes pharmaceutiques vendus dans les magasins d’apothicaire et dans des environnements de vente au détail moins formels, tels que les salons de médecine, dans le Sud.

Après le déclenchement de la guerre de Sécession, Pemberton s’enrôle dans l’armée de la Confédération en mai 1862 et est nommé premier lieutenant. Il a organisé le Troisième bataillon de cavalerie de Géorgie pour la défense de Columbus et a atteint le grade de lieutenant-colonel. Pemberton était directement sur la ligne de feu lorsque les troupes de l’Union sous le commandement du général James Wilson ont attaqué Columbus le dimanche de Pâques de 1865, et il a été blessé par balle et à l’épée dans la bataille. Pemberton, comme beaucoup d’autres vétérans de la guerre de Sécession, serait devenu accro à la morphine après l’avoir utilisée pour contrôler la douleur alors qu’il se remettait de ces blessures.

Après la fin de la guerre, Pemberton forma un partenariat avec le médecin de Columbus Austin Walker. Il agrandit son laboratoire dans le but de concevoir de nouveaux produits et de vendre des médicaments et des fournitures photographiques. Il s’est lancé dans les cosmétiques, trouvant le succès avec un parfum appelé Sweet Southern Bouquet. En 1869, Pemberton était prêt à s’associer à de plus grands investisseurs à Atlanta, formant la société Pemberton, Wilson, Taylor and Company. Il a déménagé à Atlanta en 1870 avec sa famille et a commencé à se faire un nom dans l’établissement médical de la ville en pleine croissance, en tant que fiduciaire de l’Atlanta Medical College (le prédécesseur de l’école de médecine de l’Université Emory d’aujourd’hui). Les laboratoires de Pemberton étaient à la fine pointe de la technologie et ils sont toujours utilisés aujourd’hui comme installation d’essais chimiques sur les sols et les cultures pour le ministère de l’Agriculture de Géorgie.

Mélange Cocaïne-Vin commercialisé

Parmi les produits à succès lancés par Pemberton à Atlanta en 1885, il y avait une boisson qu’il appelait le Coca au vin français de Pemberton. Le produit contenait des feuilles de coca d’Amérique du Sud, qui étaient des précurseurs de la cocaïne, et Pemberton a facturé la boisson, qui était servie aux comptoirs des pharmacies, comme un tonique nerveux, une aide mentale, un remède contre les maux de tête et un remède contre la dépendance à la morphine. Sans surprise, il s’est bien vendu. Il a admis à un intervieweur d’un journal d’Atlanta qu’il avait basé le Coca au vin français de Pemberton sur un produit italo-français, le Vin Mariani, qui contenait un mélange de vin et de coca similaire et avait obtenu l’approbation de pas moins d’août un personnage que le pape Léon XIII (qui avait accepté l’utilisation de son image dans la publicité pour la boisson). L’innovation de Pemberton a été d’ajouter des extraits d’autres plantes tropicales: la noix de kola contenant de la caféine produite par un genre d’arbres africains, et le damiana, une feuille d’arbuste d’Amérique centrale réputée pour ses propriétés aphrodisiaques.

Le Coca au vin français de Pemberton a commencé à évoluer en Coca-Cola lorsque la discussion sur la prohibition de l’alcool a commencé à circuler au sein du gouvernement de la ville d’Atlanta en 1886 (il a finalement été mis en œuvre mais n’a duré qu’un an). Craignant que son produit nouvellement populaire ne soit bientôt hors la loi, Pemberton s’est plongé dans une nouvelle série d’expérimentations chez lui sur Marietta Street à Atlanta, en utilisant un laboratoire domestique où il travaillait à toute heure de la nuit. Il a conçu un appareil de mélange et de filtre de taille industrielle qui passait du deuxième étage de la maison au niveau du sol. Des échantillons de ses nouveaux sirops sans alcool ont été envoyés aux pharmacies locales pour être testés, les neveux de Pemberton étant chargés de rendre compte des réactions des clients. Une percée clé s’est produite lorsque Pemberton a eu l’idée d’ajouter de l’acide citrique pour contrer la douceur du sirop à base de sucre.

En mai 1886, Pemberton était prêt avec sa formule finale, qui a été mise en vente sous forme de sirop à la Jacob Pharmacy d’Atlanta. L’idée de la mettre en bouteille n’est venue qu’en 1894; au début, c’était un sirop servi au comptoir, mélangé à de l’eau pour créer une boisson au prix de détail de cinq cents. Un commis de pharmacie méconnu a fait un brillant raffinement lorsqu’il a découvert qu’il avait de l’eau gazeuse à portée de main et a demandé à un client s’il pouvait l’utiliser à la place de l’eau ordinaire. Pemberton forma une nouvelle société chimique de Pemberton pour commercialiser sa nouvelle boisson, mettant son fils, Charles (qui mourut plus tard des ravages de la morphine), en charge de la production. C’est le comptable de Pemberton, Frank Robinson, qui était également l’un de ses partenaires dans la nouvelle entreprise, qui a inventé le nom Coca-Cola, en référence aux deux ingrédients actifs de la boisson, et a conçu le logo de l’écriture antique encore utilisé aujourd’hui.

Les ventes de la première année de 50 $

Les ventes totales de Coca-Cola pour la première année d’exploitation n’étaient que de 50 $ — un échec selon Pemberton, car il avait dépensé 70 $ en fournitures. Mais Robinson croyait que l’exposition était tout ce qui était nécessaire et a persuadé Pemberton de consacrer un budget marketing important pour aider à populariser la nouvelle concoction, en distribuant des coupons de boisson gratuits et en faisant de la publicité pour Coca-Cola autour d’Atlanta avec des bannières, des pancartes de tramway et des auvents de magasin arborant le message « Buvez du Coca-Cola. »Bientôt, le produit se répandit dans toute la ville et Pemberton était convaincu qu’il était en voie d’atteindre une popularité nationale.

Pemberton, cependant, ne vit pas pour récolter les bénéfices de son invention. Souffrant d’un cancer de l’estomac, il a progressivement vendu les deux tiers de sa participation dans l’entreprise à d’autres investisseurs, y compris le pharmacien du Nord transplanté Asa G. Candler, alors que son état s’aggravait. Il en a conservé un tiers pour son fils. Au cours des derniers mois de sa vie, il s’est traîné dans son laboratoire à plusieurs reprises à la recherche de nouvelles améliorations de la formule Coca-Cola, convaincu que l’extrait de céleri était la clé d’un goût encore plus attrayant. Pemberton mourut le 16 août 1888, laissant sa femme dans une situation financière difficile. Une lutte pour le contrôle de Coca-Cola a suivi sa mort; les machinations financières qui se sont produites étaient troubles, avec des droits à la fois sur le nom Coca-Cola et la formule de la boisson en litige, et il n’a jamais été tout à fait clair comment Asa Candler, qui était responsable de la croissance de Coca-Cola dans les années 1890, a arraché le contrôle de la société à Charles Pemberton et aux autres investisseurs. En 1905, des feuilles de coca fraîches avaient été retirées du Coca-Cola (il contient encore des feuilles de coca usées, la partie de la plante laissée après l’extraction de la cocaïne), et dans les années 1930, la boisson était un incontournable de la vie américaine.

Livres

Hays, Constance L., The Real Thing: Truth and Power at the Coca-Cola Company, Random House, 2004.

Pendergrast, Marque, Pour Dieu, Pays et Coca-Cola: L’Histoire définitive de la Grande Boisson Gazeuse Américaine et de l’Entreprise Qui la Fabrique, 2d ed., Livres de base, 2000.

Périodiques

Nouvelles du restaurant de la Nation, février 1996.

En ligne

 » The Chronicle of Coca-Cola”, Coca-Cola Company, http://www.thecoca-colacompany.com/heritage/chronicle_birth_refreshing_idea.html (11 février 2008).

« Une histoire de Coca-Cola », Contenu associé, http://www.associatedcontent.com/article/37117/a_history_of_cocacola.html (11 février 2008).

 » John Stith Pemberton », article initialement publié dans Business Heroes Newsletter (juillet 1998), http://www.cocaine.org/coca-cola/index.html (11 février 2008).

 » John Stith Pemberton (1831-1888), « New Georgia Encyclopedia, http://www.georgiaencyclopedia.com (11 février 2008).