Charles de Gaulle: Capo della Francia in tempo di guerra

Le turbolenze della seconda guerra mondiale hanno reso eroi e nomi familiari di molti militari, molti dei quali erano già in posizioni di potere militare e le cui decisioni e azioni hanno plasmato le politiche e le direzioni militari dei loro paesi. Charles de Gaulle, tuttavia, ha tenuto una posizione di relativa oscurità all’interno del suo esercito. Cioè, fino a quando i tedeschi invasero la sua patria nel maggio del 1940.

In gioventù, de Gaulle era interessato, soprattutto, al destino della Francia, sia come soggetto della storia o come ha influenzato la sua partecipazione alla vita pubblica. Nato a Lille nel 1890 e cresciuto a Parigi, era figlio di un padre tradizionalista e di una madre che, nelle sue memorie, de Gaulle ha descritto come avere ‘ passione senza compromessi per il suo paese, pari alla sua pietà religiosa.’Si arruolò nell’esercito nel 1909 e, come allora richiesto, prestò servizio nei ranghi per un anno. Nel 1910 entrò all’accademia militare di Saint-Cyr. Il suo primo incarico al 33 ° reggimento di fanteria lo portò in contatto con un colonnello Henri Pétain. Pétain sarebbe poi salito al grado di maresciallo dell’esercito e diventare il salvatore della Francia a Verdun durante la prima guerra mondiale.De Gaulle accreditato Pétain con l’insegnamento dell’arte del comando. Durante la prima guerra mondiale de Gaulle apprese in prima persona la dura realtà del combattimento. Fu ferito tre volte e trascorse gli ultimi 32 mesi di guerra come prigioniero.

Tra le due guerre, de Gaulle partecipò ad una breve campagna in Polonia e servì come istruttore di storia a Saint-Cyr. Fu qui che si guadagnò la reputazione di scrittore militare e teorico tattico. In uno dei suoi lavori pubblicati, L’esercito del futuro, ha esposto la sua teoria sulla necessità di un esercito meccanizzato e il futuro della guerra dei carri armati. Anche se molte delle sue teorie furono ridicolizzate dal vecchio establishment militare, alla fine fu dettagliato al Secretariat Général de la Défence Nationale, lo staff di consulenza militare del premier francese. Questo incarico diede a de Gaulle una visione del funzionamento del suo governo e coltivò il suo cinismo per il sistema politico francese. Fu anche qui che iniziò a formulare quella che in seguito sarebbe diventata la sua dottrina politica.

La Francia non era diversa dagli altri partecipanti alla Grande Guerra nel suo desiderio di impedire che tale evento si ripetesse. I campi di sterminio l’avevano dissanguata della sua giovinezza e vitalità. La depressione del 1930 aveva colpito la sua gente come aveva il resto del mondo. La forte leadership necessaria per aiutare nella ripresa non esisteva. Infatti, sotto il suo sistema parlamentare, la Francia aveva 14 governi formati tra il 1932 e il 1937. Il benessere sociale divenne la priorità del suo popolo e del suo governo. Durante quegli stessi anni, attraverso la zona demilitarizzata del Reno, il suo vicino di casa cominciò di nuovo a dominare. Adolf Hitler aveva portato la Germania fuori dalla Depressione con un forte programma economico e aveva segretamente iniziato il riarmo dei suoi militari.

La Francia non era ignara della ripresa del suo vicino, ma sentiva che il Trattato di Versailles avrebbe contenuto le energie della Germania. Preoccupata per i suoi problemi sociali, la Francia fece ben poco per modernizzare o espandere il suo esercito. Per placare gli allarmisti militari, una serie di fortificazioni chiamate Linea Maginot fu costruita ad un grande costo come assicurazione contro le aggressioni da est. De Gaulle, testimoniando la modernizzazione dell’esercito tedesco, divenne un sostenitore dello sviluppo di divisioni corazzate motorizzate. Sosteneva che per una frazione di quanto costava la linea Maginot, la Francia poteva equipaggiare e mettere in campo diverse divisioni corazzate. I suoi appelli caddero, per la maggior parte, nel vuoto. Ha trovato una mente aperta in Paul Reynaud, un membro della Camera dei Deputati. Reynaud vide anche la necessità di modernizzare le forze francesi, ma non fu in grado di convincere altri membri del governo a sostenere le sue opinioni. Quando Reynaud succedette a Edouard Daladier come capo di stato nel marzo del 1940, era troppo tardi per impedire la tragedia imminente.

Così, nel maggio 1940, quando il juggernaut tedesco girò verso ovest e rumoreggiò verso la Francia, l’esercito francese si trovò totalmente impreparato. La linea Maginot fu aggirata, lasciando la linea di difesa vantata della Francia totalmente inutile. Troppo tardi per essere efficace, de Gaulle è stato dato il comando della 4th Armored Division maggio 11 e fu detto dal comandante del fronte nord-est, generale Alphonse Georges, ‘ Ecco la tua occasione di agire.”Nonostante il fatto che la divisione fosse appena formata e inesperta, de Gaulle lanciò un contrattacco, solo per essere rapidamente spazzato via dall’avanzata tedesca. Raggruppandosi due giorni dopo, tentò di rinnovare il suo attacco e penetrò effettivamente la linea tedesca, ma fu ordinato di desistere poiché la sua divisione era necessaria altrove. Reynaud ricompensò i suoi sforzi nominando de Gaulle sottosegretario alla guerra.

Nella sua nuova veste, de Gaulle si trovò di fronte alla disperazione e all’indecisione dei leader francesi. Reynaud spedì de Gaulle in Inghilterra con un appello per inviare più forze e aerei britannici. Tuttavia, il primo ministro Winston Churchill era già rassegnato al fatto che la Francia sarebbe caduta. Assicurò a de Gaulle che avrebbe fatto quello che poteva, ma spiegò che la Gran Bretagna era mal preparata per la guerra e non poteva inviare più assistenza ai francesi a spese della difesa del suo paese.

Tornato in Francia, de Gaulle trovò il governo che faceva le valigie e si preparava a fuggire da Parigi di fronte all’avanzata tedesca. Lo stato maggiore si appoggiava alla richiesta del maresciallo Pétain di capitolare. De Gaulle tentò di convincere Reynaud ad alleviare il generale Maxime Weygand, il comandante supremo francese, a favore di un comandante più determinato a combattere. Reynaud alla fine acconsentì, ma poche ore dopo de Gaulle scoprì che Reynaud aveva cambiato idea e che anche lui stava ora propendendo per un armistizio.

Churchill fece una rapida visita, e durante i successivi incontri tra i due governi mostrò simpatia ma non prese impegni. Gli incontri governativi e militari tenuti dopo la partenza di Churchill convinsero de Gaulle che i leader francesi avrebbero capitolato. De Gaulle stesso riconobbe a malincuore l’inutilità di salvare la Francia metropolitana e iniziò a sostenere il trasferimento nelle colonie francesi del Nord Africa o il consolidamento nella regione bretone per portare avanti la lotta. Il premier Reynaud inviò nuovamente de Gaulle in Inghilterra nel tentativo di procurarsi il trasporto per l’evacuazione. Portò con sé il messaggio che se la Francia non fosse stata in grado di aggrapparsi al continente europeo, avrebbe continuato la lotta in Nord Africa. L’accoglienza britannica, pur cortese, fu negativa e lasciò a de Gaulle la sensazione vuota che gli alleati della Francia la stessero disertando. De Gaulle si rese anche conto che non ci sarebbe stata alcuna “Ridotta bretone” o posizione in Africa. Al suo ritorno, un de Gaulle stanco ma determinato informò formalmente Reynaud della sua decisione di partire per la Gran Bretagna per continuare la lotta. Reynaud ha dato a de Gaulle 100.000 franchi da fondi segreti, il cui scopo non è registrato. Il giorno dopo de Gaulle partì per l’Inghilterra, ‘portando, in questo piccolo aereo,’ Churchill ha scritto, ‘ l’onore della Francia.’

Molti critici di de Gaulle hanno affermato che era un traditore. Il governo di Vichy lo condannò addirittura a morte in contumacia. De Gaulle considerava tutti coloro che servivano il governo di Vichy come i veri traditori. La sua arroganza era leggendaria tra gli alleati, e sosteneva a tutti coloro che avrebbero ascoltato che era l’unico vero governo francese. Il presidente Franklin D. Roosevelt osservò spesso: “A volte pensa di essere Giovanna d’Arco e a volte pensa di essere Clemenceau.’

Churchill tollerò e calmò il suo ego mentre de Gaulle era ospite del governo britannico. De Gaulle è stato tollerato in parte perché era l’unico francese al momento che avrebbe avuto anche una remota possibilità di influenzare i partigiani francesi quando il loro aiuto sarebbe stato necessario e in parte perché il governo britannico simpatizzava con la sua situazione.

Nelle sue memorie De Gaulle dipinse un quadro di una popolazione francese tradita dai suoi leader e implorando la sua leadership. In realtà, molti francesi patriottici non avevano le opportunità di cui godeva. Gli fu dato l’uso della BBC (British Broadcasting Corporation) per le sue trasmissioni di propaganda contro la Francia sulla terraferma, così come l’assistenza alleata nella fornitura di mezzi di trasporto e attrezzature per i suoi seguaci. All’inizio, la maggior parte dei gruppi patriottici francesi e dei partigiani non sostenne de Gaulle nonostante le sue prime affermazioni.

De Gaulle chiese agli Alleati di trattare lui e i suoi seguaci come partner a pieno titolo, per includere armi e comando delle truppe. Il suo pique di essere lasciato fuori dall’invasione alleata del Nord Africa francese e il successivo invito ad assistere il generale Henri Giraud nella formazione di un comitato per sorvegliare le colonie francesi portò a un rimprovero da parte di Churchill. Al suo arrivo ad Algeri, de Gaulle è stato insultato dalle misure di sicurezza adottate, tra cui il sequestro in una villa requisita circondata da filo spinato. Lasciò che la sua insoddisfazione fosse nota a Churchill, che scoppiò: ‘Questo è un paese occupato!’

Si unì con riluttanza a Giraud per formare un comitato di governo secondo le linee guida stabilite dagli Alleati. De Gaulle disprezzò Giraud e il suo popolo per la loro precedente fedeltà al governo di Vichy e rapidamente li allontanò dal comitato, ottenendo il controllo completo per se stesso. Informò gli Alleati che le colonie nordafricane erano sovrane francesi e che erano benvenute finché continuarono a sostenere lui e la sua missione per liberare la Francia. In realtà, de Gaulle aveva ben poco a sostegno di tale affermazione. Non controllava nessun militare. Le unità militari francesi obbedirono ancora a Giraud e combatterono al fianco degli Alleati durante la campagna d’Africa. Gli Alleati fornirono anche il cibo e il materiale necessari per sostenere le colonie. Churchill scrisse: ‘Mi risentiva il suo atteggiamento arrogante. Qui era, un rifugiato, un esilio dal suo paese sotto la condanna a morte, in una posizione interamente dipendente dalla buona volontà del governo britannico, e ora anche degli Stati Uniti. I tedeschi avevano conquistato il suo paese. Non aveva un vero punto d’appoggio da nessuna parte. Non importa; ha sfidato tutti.’

De Gaulle credeva che se fosse stato incluso nella pianificazione dell’invasione del Nord Africa sarebbe stato meno spargimento di sangue. Non fu incluso nello schema di invasione perché gli americani contavano sul sostegno degli africani francesi e sulla debole opposizione del governo di Vichy. De Gaulle era considerato un traditore da entrambi i gruppi e la cooperazione francese non era possibile con il suo coinvolgimento. De Gaulle ha fatto ben poco per affezionarsi a questi gruppi. Versò sangue francese nel suo disastroso tentativo di prendere il porto di Dakar nell’ottobre 1940, accusando il governo di Vichy di aver abusato del coraggio e della disciplina di coloro che erano sottomessi a loro.”Nel suo tentativo di sottrarsi al controllo degli Alleati e stabilire un territorio francese libero, de Gaulle organizzò una serie di piccole campagne per liberare l’Equatoria francese, causando molte vittime con scarsi risultati strategici. La sua decisione di combattere i suoi connazionali al posto dei tedeschi ha fatto poco per dissipare l’affermazione di Vichy che de Gaulle era un traditore. Non è stato fino a quando il governo di Vichy ha iniziato la collaborazione a titolo definitivo con i suoi padroni tedeschi che i suoi connazionali hanno cominciato a guardare a de Gaulle per la leadership.

Durante la guerra, de Gaulle fece richieste agli Alleati in nome della Francia, la maggior parte delle quali furono ignorate. Quando divenne evidente che la liberazione di Parigi era possibile, de Gaulle informò il generale Dwight D. Eisenhower che se Eisenhower non avesse ordinato la presa di Parigi, de Gaulle avrebbe ordinato al generale francese Philippe LeClerc e alla 2ª divisione corazzata francese, attaccata al comando del generale americano Courtney Hodges ad Argentan, di prendere Parigi. Il piano di Eisenhower era quello di aggirare Parigi in favore di una mossa verso est, e si rifiutò di staccare LeClerc a de Gaulle. Solo dopo aver appreso che i tedeschi che occupavano Parigi avevano l’ordine di distruggere la città Eisenhower emise l’ordine per LeClerc di procedere a Parigi nell’interesse di prevenire una crisi politica. Nel tardo pomeriggio del 25 agosto 1944, il generale Charles de Gaulle arrivò a Parigi tra gli applausi di migliaia di persone. Solo una cosa ha rovinato il suo ritorno trionfale. Il documento di resa, che doveva essere firmato dal generale tedesco sconfitto e da LeClerc, era stato modificato per includere le firme dei leader della resistenza francese e di un importante leader comunista. De Gaulle si infuriò e castigò LeClerc per averlo permesso. Dimentica il fatto che i comunisti e i combattenti della resistenza avevano portato avanti la guerra in patria mentre de Gaulle consolidava il suo potere altrove; de Gaulle non avrebbe condiviso il potere che tanto amava.

Sebbene fosse un generale francese, de Gaulle non ricevette mai il comando di un esercito alleato, francese o di altro tipo. La sua precoce reputazione di tattico e teorico non fu mai messa alla prova su larga scala. Costruì una base di potere per l’eventuale istituzione di un governo francese e cercò di procurare alla Francia lo status di pari a tutti gli effetti tra gli alleati vittoriosi fino alla fine della guerra. Il suo trattamento da parte degli alleati, in particolare lo snobbamento da parte degli Stati Uniti, amareggiò de Gaulle. Anche se la Francia ha condiviso l’occupazione di una Germania divisa, de Gaulle non è stato invitato alle tre Grandi conferenze a Potsdam e Yalta. Il suo desiderio per la Francia di tornare al suo antico splendore e potere divenne un’ossessione.

Nel 1944, il governo provvisorio di de Gaulle prese il controllo della Francia liberata. Inefficace, la sua realizzazione principale è stata la costruzione del morale. Si dimise nel 1946 per una disputa su quale sarebbe stata la composizione del nuovo governo. De Gaulle voleva una presidenza forte che non rispondesse all’assemblea generale eletta. Una spinta per un’assemblea generale più forte ha vinto. Ha tentato un ritorno nel 1947, ma non è mai stato in grado di raggiungere la maggioranza di cui aveva bisogno, e dopo una lotta di sei anni si ritirò. Nel 1958, con l’aggravarsi dei problemi economici e un’aspra disputa sull’indipendenza algerina, la Francia invitò ancora una volta de Gaulle a guidare. Nominato premier, gli è stata data una grande autorità e la storia gli ha attribuito il merito di migliorare l’economia e risolvere la crisi algerina. In realtà, l’occhio di de Gaulle era fisso sugli affari esteri. La ripresa economica è stata in realtà il risultato degli sforzi del precedente partito di governo e del rafforzamento generale delle economie europee. La sua visione del ritorno della Francia come potenza mondiale non si è mai concretizzata. Una per una, le colonie africane che ha combattuto così duramente per mantenere durante la guerra hanno cercato e ottenuto l’indipendenza. Il tentativo di De Gaulle di aggrapparsi a un impero in rovina portò la Francia in un lungo e costoso conflitto nel sud-est asiatico, un conflitto che il suo paese non poteva permettersi.

Snobbato dalle altre nazioni europee nella sua campagna per posizionare la Francia come leader della comunità europea, de Gaulle guidò la Francia verso l’indipendenza dai suoi vicini negli anni ‘ 60. Si dimise nel 1969 dopo che un referendum progettato per dargli un maggiore potere costituzionale fu sconfitto. Morì l’anno successivo.

Questo articolo è stato scritto da Patrick Johnson ed è originariamente apparso nel numero di novembre 1993 della rivista World War II. Per ulteriori grandi articoli iscriviti alla Seconda Guerra Mondiale magazine oggi!