Neurone specchio

Funzioni proposte dei neuroni specchio

È stato suggerito che i neuroni specchio forniscono una forma semplice e diretta di comprensione dell’azione. Il meccanismo di mirroring che forniscono potrebbe consentire agli individui di comprendere le azioni degli altri simulando le azioni osservate attraverso l’uso del repertorio di azioni degli osservatori. La scoperta che i neuroni specchio non si scaricano quando una scimmia osserva azioni della mano che non sono dirette a un oggetto (azioni intransitive) illustra che questa comprensione sembra essere limitata alle azioni dirette agli oggetti. Tuttavia, l’oggetto a cui è diretta un’azione non ha bisogno di essere visibile affinché i neuroni specchio si scarichino. Se la scimmia osserva qualcuno che afferra un oggetto nascosto alla vista della scimmia, gli stessi neuroni specchio si scaricheranno come quando l’oggetto non è nascosto. Quindi, sapere che un’azione è diretta a un particolare oggetto è sufficiente per innescare la scarica del neurone specchio.

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Sebbene la maggior parte degli studi sui neuroni specchio si siano concentrati sulla percezione dell’azione nel dominio visivo, ci sono prove che alcuni neuroni specchio rispondono al suono. I neuroni scaricano non solo quando la scimmia vede un’azione, ma anche quando sente un suono che normalmente accompagna una particolare azione. Nell’uomo la scarica dei neuroni specchio in relazione agli stimoli uditivi ha portato a ipotesi sul coinvolgimento dei neuroni nell’evoluzione del linguaggio.

Nell’uomo l’attivazione dei neuroni specchio si verifica non solo per azioni dirette agli oggetti ma anche per azioni intransitive, come la danza. La misura in cui queste aree cerebrali vengono attivate attraverso l’osservazione dipende dall’esperienza dell’osservatore nell’eseguire l’azione osservata. Ad esempio, utilizzando la risonanza magnetica funzionale (fMRI), i ricercatori hanno scoperto che i ballerini hanno mostrato più attivazione nella corteccia premotoria osservando la danza classica rispetto all’osservazione di una danza in stile arti marziali che non era familiare a loro (capoeira). Allo stesso modo, i ballerini di capoeira hanno mostrato più attivazione quando osservavano la danza capoeira che quando osservavano la danza classica.

Il mirroring negli esseri umani è stato anche implicato nell’imitazione e nell’apprendimento dell’imitazione. Diversi studi sulla fMRI hanno mostrato una maggiore attivazione nel sistema specchio umano quando un’azione osservata doveva essere imitata più tardi rispetto a quando era stata osservata senza l’intenzione di imitare. Un possibile ruolo dei neuroni specchio nell’imitazione è stato supportato da studi sui passeri, che possiedono neuroni specchio che corrispondono alle canzoni percepite al sistema dell’uccello per la produzione di canzoni. Negli esseri umani l’apprendimento imitazione richiede probabilmente funzioni cognitive di livello superiore oltre al sistema specchio, dato che altri primati, vale a dire macachi, non imitano anche se possiedono neuroni specchio.

Oltre alla comprensione e all’imitazione dell’azione, è stata proposta la previsione delle azioni altrui in funzione del mirroring. La corrispondenza tra le azioni percepite e il repertorio di azioni di un osservatore può consentire all’osservatore di reclutare meccanismi motori predittivi al fine di anticipare ciò che l’attore osservato farà dopo. Ad esempio, quando si osserva qualcuno che lancia un dardo su una tavola bersaglio, il mirroring può consentire all’osservatore di prevedere dove atterrerà il dardo.

Le implicazioni funzionali più ampie dei neuroni specchio sono ancora in discussione. Alcuni ricercatori hanno proposto che i neuroni specchio svolgono un ruolo importante nell’empatia, nell’evoluzione del linguaggio e nell’attribuzione dello stato mentale, portando alla controversa affermazione che l’autismo è un disturbo del sistema specchio-neurone. Altri ricercatori sostengono che i neuroni specchio non sono così speciali e che la loro funzionalità copre altrimenti le capacità generali dei neuroni. Un contributo importante a questo dibattito potrebbe venire dai biologi evoluzionisti che stanno studiando i meccanismi di mirroring in specie diverse dagli esseri umani e dalle scimmie.

Günther KnoblichNatalie Sebanz