Neurona espejo

Funciones propuestas de las neuronas espejo

Se ha sugerido que las neuronas espejo proporcionan una forma simple y directa de comprensión de la acción. El mecanismo de reflejo que proporcionan podría permitir a los individuos comprender las acciones de otros simulando las acciones observadas a través del uso del repertorio de acciones propias de los observadores. El hallazgo de que las neuronas espejo no se descargan cuando un mono observa acciones de la mano que no están dirigidas a un objeto (acciones intransitivas) ilustra que esta comprensión parece estar limitada a acciones dirigidas a objetos. Sin embargo, el objeto al que se dirige una acción no necesita ser visible para que las neuronas espejo se descarguen. Si el mono observa a alguien agarrando un objeto que está oculto a la vista del mono, las mismas neuronas espejo se descargarán como cuando el objeto no está oculto. Por lo tanto, saber que una acción está dirigida a un objeto en particular es suficiente para desencadenar la descarga de neuronas espejo.

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Aunque la mayoría de los estudios de neuronas espejo se han centrado en la percepción de la acción en el dominio visual, hay evidencia de que algunas neuronas espejo responden al sonido. Las neuronas se descargan no solo cuando el mono ve una acción, sino también cuando oye un sonido que normalmente acompaña a una acción en particular. En humanos, la descarga de neuronas espejo en relación con estímulos auditivos ha llevado a hipótesis sobre la participación de las neuronas en la evolución del lenguaje.

En humanos, la activación de neuronas espejo ocurre no solo para acciones dirigidas a objetos, sino también para acciones intransitivas, como bailar. El grado en que esas áreas cerebrales se activan a través de la observación depende de la experiencia del observador en la realización de la acción observada. Por ejemplo, utilizando imágenes de resonancia magnética funcional (IRMF), los investigadores encontraron que los bailarines de ballet mostraban más activación en la corteza premotora al observar el ballet que al observar un baile de estilo de artes marciales que no les era familiar (capoeira). Asimismo, los bailarines de capoeira mostraron más activación al observar el baile de capoeira que al observar el baile de ballet.

El reflejo en humanos también se ha implicado en la imitación y el aprendizaje de imitación. Varios estudios de IRMF mostraron una mayor activación en el sistema de espejos humanos cuando una acción observada debía ser imitada más tarde que cuando se observó sin la intención de imitar. Un posible papel de las neuronas espejo en la imitación ha sido apoyado por estudios en gorriones, que poseen neuronas espejo que emparejan los cantos percibidos con el sistema del pájaro para producir cantos. En los seres humanos, el aprendizaje de imitación probablemente requiere funciones cognitivas de mayor nivel, además del sistema espejo, dado que otros primates, a saber, los macacos, no imitan a pesar de que poseen neuronas espejo.

Además de la comprensión de las acciones y la imitación, se ha propuesto predecir las acciones de otros como una función de reflejo. La coincidencia entre las acciones percibidas y el repertorio de acciones propias del observador puede permitirle reclutar mecanismos motores predictivos para anticipar lo que el actor observado va a hacer a continuación. Por ejemplo, al observar a alguien lanzando un dardo a un tablero objetivo, el reflejo puede permitir al observador predecir dónde caerá el dardo.

Las implicaciones funcionales más amplias de las neuronas espejo todavía están bajo debate. Algunos investigadores han propuesto que las neuronas espejo juegan un papel importante en la empatía, la evolución del lenguaje y la atribución del estado mental, lo que lleva a la polémica afirmación de que el autismo es un trastorno del sistema de neuronas espejo. Otros investigadores sostienen que las neuronas espejo no son tan especiales y que su funcionalidad cubre las capacidades generales de las neuronas. Una contribución importante a este debate puede provenir de biólogos evolutivos que están investigando mecanismos de reflejo en especies distintas de los humanos y los monos.

Günther KnoblichNatalie Sebanz