Pemberton, John Stith

El farmacéutico estadounidense John Stith Pemberton (1831-1888) fue el inventor de la Coca-Cola.

Pemberton no era un aficionado manitas. Era uno de los farmacéuticos y químicos más exitosos de su tiempo en Atlanta, Georgia, y había creado varios productos de amplia distribución antes de comenzar a trabajar en su idea de cola. Coca-Cola, además, tenía un predecesor europeo famoso; no surgió en un momento de casualidad en el laboratorio de Pemberton. «De vez en cuando es retratado como un curandero errante», le dijo el investigador Monroe Martin King a Jack Hayes de Nation’s Restaurant News. «Pero el Dr. Pemberton trabajó en un laboratorio completamente equipado y afirmó fabricar todos los preparados químicos y farmacéuticos utilizados en las artes y las ciencias.»A pesar de sus otros logros, sin embargo, Pemberton probablemente sería olvidado hoy si no fuera por su conexión con la bebida omnipresente que más tarde se denominó la pausa que refresca.john Stith Pemberton nació el 8 de enero de 1831 en la pequeña ciudad de Knoxville, Georgia, cerca de Macon, pero creció principalmente en Roma, en las estribaciones de los Apalaches de Georgia, y asistió a escuelas allí. Su padre, James Clifford Pemberton, era nativo de Carolina del Norte. Pemberton regresó a Macon para matricularse en el Reform Medical College de Georgia, donde tomó cursos de farmacia y medicina. Fue entrenado como el llamado médico de vapor en un sistema ideado por el médico y herbolario de Massachusetts Samuel Thomson, un sistema que se basaba en tratamientos a base de hierbas y baños de vapor que, se creía, ayudarían a los pacientes a deshacerse de la enfermedad sudando mucho. La farmacia y la práctica de la medicina se solaparon considerablemente en ese sistema y en muchos de los otros métodos médicos novedosos del siglo XIX. Recibió su título en Macon a la edad de 19 años.

Más tarde Pemberton adquirió un título de farmacia más convencional, quizás en Filadelfia. A principios de la década de 1850, Pemberton inició una carrera médico-quirúrgica en Roma. Se casó con Ann Eliza Clifford Lewis, una estudiante del Macon’s Wesleyan College, y la pareja se mudó a Columbus, Georgia, en 1853. Tuvieron un hijo, Charles, nacido al año siguiente. Siempre en busca de oportunidades financieras más grandes que las disponibles para un farmacéutico promedio de una ciudad pequeña, abrió un negocio mayorista y minorista que vendía las materias primas para remedios farmacéuticos que se vendían en tiendas de boticarios y en entornos minoristas menos formales, como ferias de medicamentos, en todo el Sur.

Después del estallido de la Guerra Civil, Pemberton se alistó en el ejército de la Confederación en mayo de 1862 y fue nombrado teniente primero. Organizó el Tercer Batallón de Caballería de Georgia para la defensa de Colón y alcanzó el rango de teniente coronel. Pemberton estaba directamente en la línea de fuego cuando las tropas de la Unión al mando del general James Wilson atacaron a Colón el domingo de Pascua de 1865, y sufrió heridas de bala y espada en la batalla. Pemberton, como muchos otros veteranos de la Guerra Civil, se cree que se ha vuelto adicto a la morfina después de usarla para controlar el dolor cuando se recuperó de estas heridas.

Después del final de la guerra, Pemberton formó una asociación con el médico de Columbus Austin Walker. Amplió su laboratorio con el objetivo de diseñar nuevos productos y vender medicamentos y material fotográfico. Se ramificó en cosméticos, encontrando el éxito con un perfume llamado Sweet Southern Bouquet. En 1869, Pemberton estaba listo para unir fuerzas con grandes inversores en Atlanta, formando la firma de Pemberton, Wilson, Taylor and Company. Se mudó a Atlanta en 1870 con su familia y comenzó a hacerse un nombre en el creciente establecimiento médico de la ciudad, sirviendo como fideicomisario de Atlanta Medical College (el predecesor de la actual Escuela de Medicina de la Universidad de Emory). Los laboratorios de Pemberton eran de última generación, y siguen en uso hoy en día como una instalación de pruebas químicas de suelos y cultivos para el Departamento de Agricultura de Georgia.

Mezcla comercializada de Cocaína y Vino

Entre los productos exitosos que Pemberton lanzó en Atlanta en 1885 estaba una bebida que llamó Pemberton’s French Wine Coca. El producto contenía hojas de coca de América del Sur, que eran precursores de la cocaína, y Pemberton facturó la bebida, que se servía en los mostradores de las farmacias, como tónico para los nervios, ayuda mental, remedio para el dolor de cabeza y cura para la adicción a la morfina. Como era de esperar, se vendió bien. Admitió a un entrevistador de un periódico de Atlanta que había basado la Coca de vino Francesa de Pemberton en un producto italiano-francés, Vin Mariani, que contenía una mezcla de vino y coca similar y había ganado el respaldo de no menos de august un personaje que el Papa León XIII (que había aceptado el uso de su imagen en la publicidad de la bebida). La innovación de Pemberton fue agregar extractos de otras plantas tropicales: la nuez de cola que contiene cafeína producida por un género de árboles africanos, y la damiana, una hoja de arbusto de América Central con fama de tener propiedades afrodisíacas.

La coca de vino francesa de Pemberton comenzó a evolucionar hacia la Coca-Cola cuando la discusión de la prohibición del alcohol comenzó a circular dentro del gobierno de la ciudad de Atlanta en 1886 (finalmente se implementó, pero solo duró un año). Preocupado de que su nuevo producto popular pronto fuera prohibido, Pemberton se sumergió en una nueva ronda de experimentación en su casa en Marietta Street en Atlanta, utilizando un laboratorio doméstico donde trabajaría a todas horas de la noche. Ideó un aparato de mezcla y filtro de tamaño industrial que pasaba desde el segundo piso de la casa a través del suelo hasta el nivel del suelo. Se enviaron muestras de sus nuevos jarabes sin alcohol a las farmacias locales para analizarlos, con los sobrinos de Pemberton asignados para informar sobre las reacciones de los clientes. Un avance clave ocurrió cuando Pemberton tuvo la idea de agregar ácido cítrico para contrarrestar el dulzor del jarabe a base de azúcar.

En mayo de 1886, Pemberton estaba listo con su fórmula final, que se puso a la venta en forma de jarabe en la farmacia Jacob de Atlanta. La idea de embotellarlo surgió en 1894; al principio era un jarabe servido en el mostrador, mezclado con agua para crear una bebida con un precio de venta de cinco centavos. Un empleado de farmacia desconocido hizo un refinamiento brillante cuando descubrió que tenía agua de soda a mano y le preguntó a un cliente si podía usarla en lugar de agua corriente. Pemberton formó una nueva Compañía Química de Pemberton para comercializar su nueva bebida, poniendo a su hijo, Charles (que más tarde murió a causa de los estragos de la morfina), a cargo de la producción. Fue el contable de Pemberton, Frank Robinson, que también era uno de sus socios en el nuevo negocio, a quien se le ocurrió el nombre Coca-Cola, en referencia a los dos ingredientes activos de la bebida, e ideó el logotipo de escritura antigua que aún se usa hoy en día.

Las ventas del primer año de Coca 50

Las ventas totales de Coca-Cola para el primer año de operaciones fueron de solo 5 50, un fracaso en opinión de Pemberton, ya que había gastado 7 70 en suministros. Pero Robinson creía que la exposición era todo lo que se necesitaba y persuadió a Pemberton a dedicar un presupuesto de marketing significativo para ayudar a popularizar el nuevo brebaje, regalando cupones de bebidas gratis y publicitando Coca-Cola en Atlanta con pancartas, carteles de tranvías y toldos de tiendas con el mensaje «Bebe Coca-Cola».»Pronto el producto se estaba extendiendo por toda la ciudad, y Pemberton estaba convencido de que estaba en camino a la popularidad nacional.

Pemberton, sin embargo, no vivió para cosechar los beneficios de su invención. Sufriendo de cáncer de estómago, vendió progresivamente dos tercios de su participación en la compañía a otros inversores, incluido el farmacéutico del Norte trasplantado Asa G. Candler, a medida que su condición empeoraba. Retuvo un tercio para su hijo. En los últimos meses de su vida se arrastró a su laboratorio en repetidas ocasiones en busca de nuevas mejoras en la fórmula de Coca-Cola, convencido de que el extracto de apio era la clave para un sabor aún más atractivo. Pemberton murió el 16 de agosto de 1888, dejando a su esposa en una difícil situación financiera. Una lucha por el control de Coca-Cola siguió a su muerte; las maquinaciones financieras que ocurrieron fueron turbias, con derechos tanto sobre el nombre de Coca-Cola como sobre la fórmula de la bebida en disputa, y nunca ha estado del todo claro cómo Asa Candler, quien fue responsable del crecimiento de Coca-Cola en la década de 1890, arrebató el control de la compañía a Charles Pemberton y a los otros inversores. En 1905, las hojas de coca frescas se habían eliminado de Coca-Cola (todavía contiene hojas de coca gastadas, la parte de la planta que queda después de la extracción de la cocaína), y en la década de 1930, la bebida era un elemento fijo de la vida estadounidense.

Libros

Hays, Constance L., The Real Thing: Truth and Power at the Coca-Cola Company, Random House, 2004.

Pendergrast, Mark, For God, Country, and Coca-Cola: The Definitive History of the Great American Soft Drink and the Company That Makes It, 2d ed., Basic Books, 2000.

Publicaciones periódicas

Nation’s Restaurant News, febrero de 1996.»The Chronicle of Coca-Cola,» Coca-Cola Company, http://www.thecoca-colacompany.com/heritage/chronicle_birth_refreshing_idea.html(11 de febrero de 2008).

» A History of Coca-Cola», Contenido asociado, http://www.associatedcontent.com/article/37117/a_history_of_cocacola.html (11 de febrero de 2008).

«John Stith Pemberton», artículo publicado originalmente en Business Heroes Newsletter (julio de 1998), http://www.cocaine.org/coca-cola/index.html (11 de febrero de 2008).»John Stith Pemberton (1831-1888),»New Georgia Encyclopedia, http://www.georgiaencyclopedia.com (11 de febrero de 2008).